Le plus ancien ami de l’homme.

chien

 

 

Le meilleur ami de l’homme est sans doute aussi le plus ancien.
Le chien (Canis lupus familiaris) est la sous-espèce domestique de Canis lupus, un mammifère de la famille des Canidés (Canidae), laquelle comprend également le loup gris, ancêtre sauvage du chien, et le dingo, chien domestique redevenu sauvage. Le cerveau du chien figure parmi les plus performants du règne animal, démontrant de très bonnes capacités cognitives avec des sens très développés. D’un point de vue génétique, selon une analyse comparative d’échantillons d’ADN mitochondrial, les lignées du chien et du loup se seraient séparées il y a environ 100 000 ans. Toutefois, cette divergence pourrait correspondre à celle d’une population de loups d’où plus tard serait sortie la lignée des chiens. L’analyse d’ADN mitochondrial ne peut donc pas prouver que des chiens existaient déjà il y a 100 000 ans. Par ailleurs, les plus anciens restes fossiles connus de chien domestique auraient été trouvés dans les grottes de Goyet en Belgique et dateraient de 31700 ans. L’origine de cette domestication est donc clairement préhistorique. Plus précisément, elle est l’œuvre de groupes de chasseurs du Paléolithique supérieur. En comparaison, le cheval sera domestiqué par des groupes nomades entre 4000 et 3000 av. J.-C.

 

 

Mais l’histoire de l’évolution complète de cette créature à quatre pattes, depuis le loup sauvage jusqu’au gentil animal de compagnie, reste brumeuse. C’est un véritable puzzle, selon un professeur d’évolution génétique dans le département archéologique de l’université d’Oxford en Angleterre. Il faut envisager cette transformation non pas de façon simpliste, mais plutôt comme le fruit d’un processus long et complexe. Les scientifiques qui travaillent à élucider ce mystère ne sont pas encore parvenu à un consensus. La théorie actuelle est que deux étapes importantes de la domestication des loups ont eu lieu en Asie et en Europe, espacées par 1000 à 2000 ans. C’est le résultat d’une étude récente menée par une équipe de chercheurs basée sur l’analyse d’échantillons d’ADN moderne et de fossiles de canines.

 

 

Parmi les scénarios envisagés, les loups auraient tenté de tirer avantage des ressources humaines à cette époque, ou peut-être été introduit dans de nouveaux environnements. Les chercheurs sont d’accord sur un fait: les loups se sont rapproché de l’homme il y a environ 15000 ans. À cette époque l’homme commença à enterrer les chiens, un signe évident d’affection. Des chiens minutieusement enterrés avec des bijoux autour du cou ont été découverts, souvent à côté de cadavres humains. Il arrivait même que des personnes soient enterrées avec un chien de chaque côté. D’autres objets tels que des ornements, des cuillères et des couteaux sont souvent trouvés à côté des chiens. Les chiens furent considérés comme des membres de la famille à part entière, de part leur aide à la chasse, il y a environ 8000 ans. Finalement cette relation nous a amené à considérer et à traiter le chien comme un animal de compagnie depuis l’époque romaine, il y a environ 2000 ans.

 

 

Actuellement, plus de 70 millions de chiens tiennent compagnie aux Américains. D’après l’American Pet Product Association, 44% des foyers américains possèdent un chien.  Il est difficile de donner un nombre précis de races, car certaines races ne sont pas reconnues par certains pays ou certaines organisations. Néanmoins, la Fédération Cynologique Internationnale reconnaît 341 races de chiens. Mais, en consultant les listes de races, on peut facilement en dénombrer plus de 385. Notez que toutes les races de chiens sont classées dans 10 groupes, du Chien de berger au Lévrier, en passant par le Chien d’arrêt ou encore le Chien d’agrément. Chaque groupe est à nouveau divisé en plusieurs sections. Il faut savoir que chaque race de chien est la « propriété » d’un pays. Le pays propriétaire d’une race en établit le standard, c’est à dire la description détaillée du type idéal de la race.

 

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